CARICACEAE Dumort.

Hábito: pequeños árboles, escasamente ramificados; látex lechoso presente. Tallos: de madera blanda, con una única capa de floema secundario rica en fibras (esto representa la mayor parte de la rigidez estructural de los tallos), xilema secundario generalmente no lignificado (funcional en almacenamiento de agua y almidón), médula bien desarrollada. Estípulas: ausentes. Hojas: alternas, distalmente agrupadas, simples (Carica y Jarilla), trifoliadas o palmaticompuestas (Jacaratia); pecíolos generalmente elongados; venación palmada, raramente más o menos pinnada; lámina de margen entero, dentado, palmatilobado, o profundamente inciso. Inflorescencias: axilares, cimosas, poco a muy ramificadas. Flores: actinomorfas, unisexuales (plantas usualmente dioicas, en ocasiones monoicas o polígamas), raramente bisexuales; sépalos 5, basalmente fusionados; pétalos 5, prefloración contorta o valvada, pétalos fusionados en un tubo elongado en flores estaminales, o tubo corto o apenas libre en flores pistiladas o bisexuales, usualmente blancas, amarillas, o verdes; androceo de 10 estambres epipétalos, en 2 ciclos, los más externos alternipétalos, largos, el ciclo interno es opositipétalos, de filamentos cortos o anteras sésiles; dehiscencia de la antera introsa, apertura longitudinal, 2 tecas o raramente 1 (ciclo externo en Jarilla); gineceo gamocarpelar, ovario súpero, carpelos 5, lóculos 1, raramente 5, estilo corto, estigmas 5, variadamente lobados; placentación parietal, óvulos numerosos, anátropos. Frutos: bayas. Semillas: numerosas; endosperma oleoso, embrión recto.

CARACTERES DIAGNOSTICOS:

• Árboles de madera blanda
• Plantas con látex lechoso
• Hojas alternas, simples, trifoliadas o plamaticompuestas
• Flores unisexuales; placentación parietal
• Frutos bayas
• Semillas numerosas

Distribución geográfica: concentrada en los Neotrópicos, particularmente en los Andes.

Hábitat: la familia es más abundante en selvas tropicales a subtropicales, húmedas a estacionalmente secas, aunque algunas especies ocupan hábitats expuestos o xerofíticos. La mayoría ocurre debajo de 2.500 m de elevación, pero varias especies de Carica alcanzan elevaciones de hasta cerca de 3.500 metros.

Número de géneros/especies a nivel mundial: 4/34.

Géneros importantes: Carica (23), Jacaratia (7).

Géneros nativos y adventicios presentes en Uruguay: Carica.

Usos más importantes: la papaya (Carica papaya) es un fruto de importante cultivo en América tropical y en otros lugares. Los frutos inmaduros son utilizados por su látex que contiene la enzima de importancia comercial, papaína. Esta enzima es utilizada en la industria alimenticia, en medicina, en curtidores de cuero, para gomas de mascar y cosméticos. Otras especies son utilizadas localmente para hacer bebidas.

Relaciones filogenéticas: Caricaceae pertenece al orden Brassicales, algunas de las sinapomorfías del orden: glucosinatos de fenilalanina y/o tirosina; miricetina y otros flavonoides metilados; hojas en espiral, estípulas pequeñas; inflorescencia racimosa; óvulos en una o dos filas. La familia hermana de Caricaceae es Moringaceae, las sinapomorfías que las sitúan como hermanas son: plantas leñosas, tallo grueso; cambium estratificado; nudos multilacunares; venación palmada, coláteres en pecíolo o lámina, estípulas como glándulas; inflorescencias tirsos; flores blanquecinas; ovario longitudinalmente sulcado, placentación parietal, muchos óvulos por carpelo, estilo hueco; mesotesta ± lignificada.

CARICACEAE. a. Carica quercifolia, detalle de la flor, Cuchilla de Laureles, Tacuarembó, Uruguay. b. Carica quercifolia, detalle del fruto, Cuchilla de Laureles, Tacuarembó, Uruguay. c. Carica quercifolia, detalle de la hoja, Cuchilla de Laureles, Tacuarembó, Uruguay. d. Carica papaya, detalle de la flor femenina, PN Palo Verde, Costa Rica. e. Carica papaya, detalle de la flor masculina, PN Palo Verde, Costa Rica.

Bibliografía

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