CUCURBITACEAE Juss.

Hábito: herbáceas o enredaderas de madera suave; tallos y follaje a veces un poco suculentos; tallos flexibles. Zarcillos: presentes, rizados, sub-opuestos a la hoja en el nudo (90º lateralmente con respecto a la inserción de la hoja), a veces ramificados. Estípulas: ausentes. Hojas: alternas, simples o palmaticompuestas; láminas a menudo palmatilobadas, con pelos frecuentemente presentes en la superficie adaxial, frecuentemente mineralizada en la base o con "placas minerales" brillantes; venación usualmente palmada. Inflorescencias: axilares, las masculinas y femeninas frecuentemente diferenciadas, flores solitarias (éstas con frecuencia pistiladas) o variadamente en cimas, racimos, panículas o fascículos. Flores: actinomorfas (excepto androceo frecuentemente zigomorfo), unisexuales (plantas usualmente monoicas); hipantio presente; sépalos (3)5(6), fusionados a la base en hipantio; pétalos de igual número, nacidos en el hipantio, libres o fusionados; androceo con básicamente 5 estambres, frecuentemente reducidos a 3, 2 con doble teca y 1 uno con teca simple, los filamentos libres o fusionados, anteras rectas a altamente convolutas; libres o fusionadas en una cabeza o anillo; gineceo gamocarpelar, ovario ínfero, carpelos 3 (ó 2 en Gurania, Psiguria y géneros aliados), los lóculos 1 ó 3, estilos en igual número que carpelos, libres o unidos, estigmas usualmente 2-lobados; placentación parietal o axilar; los óvulos uno a muy numerosos. Frutos: bayas (si grande y con corteza coriácea se llama Pepo), o cápsulas, frutos extremadamente amargo cuando inmaduros (a veces también cuando maduros). Semillas: 1 a numerosas.

CARACTERES DIAGNOSTICOS:

• Enredaderas
• Zarcillos presentes, espiralados, sub-opuestos a la hoja en el nudo (90º)
• Hojas alternas, simples o palmaticompuestas
• Flores unisexuales

Distribución geográfica: se encuentran aproximadamente en todo el mundo, excepto en las regiones frio-templadas y árticas. La gran mayoría de las especies crece en los Trópicos y subtrópicos.

Hábitat: mayormente se encuentran en bosques húmedos, pero también en áreas áridas donde usualmente sólo son visibles durante la estación lluviosa.

Número de géneros/especies a nivel mundial: 97/960.

Géneros importantes: Trichosanthes (100), Sycos (75), Cayaponia (60), Momordica (60), Zehneria (60), Gurania (37).

Géneros nativos y adventicios presentes en Uruguay: Abobra, Apodanthera, Cayaponia, Ceratosanthes, Cucurbita, Cucurbitella, Cyclanthera, Melothria, Sicyos.

Usos más importantes: la familia en muy importante por el consumo de sus frutos y semillas, como Cucurbita (calabazas, zapallo, calabacín de invierno y verano), Cucumis (melón, pepino), Citrullus (sandía), Bienincasa (melón blanco) y Sechium (cayote). Los frutos secos de Lagenaria (porongos) son usados como recipientes (como por ejemplo el mate), y los frutos secos de Luffa son usados como esponja vegetal. Algunos como Momordica (balsamina), son usados en medicina.

Relaciones filogenéticas: Cucurbitaceae pertenece al orden Cucurbitales, algunas de las sinapomorfías del orden son: hojas espiraladas, venas secundarias palmadas. Cáliz o perianto valvados, estomas elevados en cáliz/perianto, los dos verticilos similares en textura; estilos separados. Cucurbitaceae es la familia hermana del clado [Tetramelaceae [Datiscaceae + Begoniaceae]]; algunas de las sinapomorfías de este grupo son: hierbas perennes; tallos jóvenes con haces separados; hojas con dientes, sin estípulas; flores imperfectas; gineceo opuesto a los sépalos o miembro medio adaxial, placentación parietal, muchos óvulos por carpelo, un techo sobre el ovario (estilos marginales), estigmas grandes, elongados, bilobados; muchas semillas.

CUCURBITACEAE. a. Luffa operculata, detalle de flor femenina, PN Palo Verde, Costa Rica. b. Cayaponia sp., detalle de hoja, Facultad de Agronomía, Montevideo, Uruguay. c. Luffa operculata, vista lateral de flor femenina, nótese el ovario ínfero, PN Palo Verde, Costa Rica. d. Luffa operculata, vista lateral de flor masculina, nótese la ausencia de ovario, PN Palo Verde, Costa Rica.

Bibliografía

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