EUPHORBIACEAE Juss.

Hábito: hierbas, arbustos, árboles, enredaderas y lianas, en general los géneros arborescentes exhiben variados patrones arquitectónicos de crecimiento; frecuentemente las plantas contienen laticíferos multicelulares productores de látex lechoso o colorido, látex a menudo tóxico. Indumento: pelos simples en la mayoría de los géneros, pero ramificados (estrellado o escamosos) en varios géneros. Estípulas: usualmente prominentes (aunque a veces caducas), pero pueden perderse secundariamente, especialmente en especies de Croton y Euphorbia. Hojas: usualmente alternas, raramente opuestas, simples, enteras a palmatilobadas, o si compuestas, entonces palmadas; glándulas comúnmente en las hojas (especialmente en la junción del pecíolo) en especies de las subfamilias Acalyphoideae, Crotonoideae, y Euphorbioideae. Inflorescencias: terminales o axilares, a veces caulifloras o ramifloras, las unidades finales cimosas, a veces reducidas a un pseudanto bisexual, frecuentemente con disco nectarífero receptacular. Flores: usualmente actinomorfas, unisexuales (plantas monoicas o dioicas); sépalos (3)5-6 ; pétalos 5 ó 6, ó ausentes (siempre ausentes en Euphorbioideae), no muy vistosos, excepto en algunas especies de Crotonoideae. Flores estaminales: sépalos usualmente imbricados en Crotonoideae, pero frecuentemente valvados en Alcalyphoideae; androceo usualmente de 5-10 estambres (estambres reducidos a 1 en Dalembertia o Euphorbioideae e incrementados hasta 200 o más en Acalyphoideae y Crotonoideae), filamentos comúnmente fusionados; pistilodios presentes en varios géneros (excepto Euphorbioideae). Flores pistiladas: sépalos generalmente imbricados, a menudo mayores que los de las flores estaminales, a veces foliosos; pétalos frecuentemente reducidos comparados con las flores estaminales; gineceo gamocarpelar, ovario súpero, carpelos (1)3(20), lóculos 3, estilos usualmente 3, enteros, bífidos o multífidos, obturador (extensión del tejido de conducción estilar) usualmente presente y a veces en contacto con el prolongado pico nucelar; placentación axial, óvulo 1 por lóculo. Frutos: usualmente esquizocarpos, con mericarpos elásticamente dehiscentes de una columna persistente; a veces bayas o drupas. Semillas: a menudo conspicuas, carunculadas (arilo micropilar de pequeñas dimensiones); testa bitégmica; endosperma copioso, oleoso y frecuentemente conteniendo proteínas tóxicas; embrión recto a curvo.

CARACTERES DIAGNOSTICOS:

• Plantas usualmente leñosas
• Plantas a menudo con látex blanco o colorido
• Hojas usualmente alternas, simples
• Flores unisexuales; las pistiladas con ovario súpero, usualmente 3 carpelar
• Frutos en general esquizocárpicos de dehiscencia explosiva; semillas frecuentemente carunculadas

Distribución geográfica: ocurren en todo el mundo. La familia es más diversa en los Trópicos. La mayor diversidad genérica en Euphorbiaceae Neotropicales es en las tierras bajas de la selva Amazónica, donde hay varios géneros endémicos.

Hábitat: gran diversidad de hábitats. Son prominentes en los bosques lluviosos, y más aún en bosques estacionales y en desiertos.

Número de géneros/especies a nivel mundial: 222/6100.

Géneros importantes: Euphorbia (2400), Croton (1300), Acalypha (400), Macaranga (250), Manihot (150), Tragia (150), Jatropha (150).

Géneros nativos y adventicios presentes en Uruguay: Acalypha, Actinostemon, Bernardia, Caperonia, Chiropetalum, Croton, Dalechampia, Ditaxis, Euphorbia, Julocroton, Manihot, Ricinus, Sapium, Sebastiania, Tragia.

Usos más importantes: el cultivo más importante de Euphorbiaceae es la planta de mandioca (Manihot esculenta), la cual es cultivada por sus raíces tuberosas amiláceas. Algunas variedades contienen tóxicos cianogénicos que deben ser removidos en un proceso especial para producir el alimento principal de carbohidratos llamado "farinha", en la Amazonia brasileña. El producto comercial de este proceso es la Tapioca. Los tubérculos de variedades no tóxicas son consumidos sin proceso previo de la misma manera que las papas. Algunas otras especies Neotropicales de Euphorbiaceae son usadas como comestibles. Muchos géneros de Euphorbiaceae son cultivados como plantas de jardines.

Relaciones filogenéticas: Euphorbiaceae se sitúa dentro del orden Malpighiales, algunas de las sinapomorfías del orden: margen del la hoja dentado (diente con una vena simple); estigma seco; exotegmento fibroso. La familia hermana de Euphorbiacaeae es Rafflesiaceae. La familia se encuentra subdividida en al menos 3 subfamilias: Acalyphoideae, Crotonoideae y Euphorbioideae.

EUPHORBIACEAE. a. Euphorbia sp., detalle del ciatio, nótese la articulación en la base de cada estambre, evidencia utlizada como argumento para reconocer a cada estambre como una flor reducida; también nótense las glándulas verdes notables que rodean la inflorescencia, Gruta de los Helechos, Tacuarembó, Uruguay. b. Sebastiania brasiliensis, detalle del fruto, nótense los 3 carpelos típicos de la familia, Sierra de las Animas, Maldonado, Uruguay. c. Sebastiania brasiliensis, detalle de la inflorescencia, nótense las flores femeninas en la base y las maculinas hacia el ápice, Sierra de las Animas, Maldonado, Uruguay. d. Croton sp., detalle de los frutos, nótense los 3 carpelos típicos de la familia, Sierra de las Animas, Maldonado, Uruguay.

Bibliografía

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