LAURACEAE Juss.

Hábito: árboles a veces arbustos, raramente trepadoras (Cassytha), los árboles comúnmente grandes; corteza lisa, al ser cortada libera olor fuerte a aceites esenciales que varía de dulce a fétido según la especie; madera blanca o amarilla. Hojas: usualmente alternas, espiraladas, a veces pseudo-opuestas u opuestas (Cinnamomum, Caryodaphnopsis), simples, usualmente aromáticas al ser estrujadas; margen de la lámina entero; presenta comúnmente puntos glandulosos traslúcidos (visible con lupa de mano); venación secundaria típicamente corriendo, por corta distancia, paralela al nervio primario, brochidódroma a eucamptódorma, a veces acródroma. Inflorescencias: axilares (pueden parecer terminales, la yema vegetativa apical puede estar oculta), usualmente compuestas, a veces de 1-pocas flores. Flores: actinomorfas, bisexuales o unisexuales (plantas a veces funcionalmente unisexuales, dioicas o monoicas), usualmente (2)3(4)-meras; receptáculo bien desarrollado y carnoso; partes del perianto (4)6(8), generalmente sólo distinguibles por la posición (por lo tanto son tépalos); androceo por lo común con 9 estambres; generalmente en 4 verticilos alternados, el tercer verticilo por lo común con un par de glándulas basales, el cuarto verticilo generalmente estaminodial, sésiles o cortamente filamentados, anteras introrsas o extrorsas, con 1-2 pares de lóculos, dehiscencia valvar; gineceo con ovario súpero, frecuentemente encerrado en el receptáculo, unicarpelar, unilocular, estilo corto, estigma discoidal o inconspicuo, placentación apical, 1 óvulo. Frutos: drupas, pericarpo carnoso, endocarpo formando una membrana libre, por lo común parcialmente o totalmente encerrado por el receptáculo desarrollado, el receptáculo frecuentemente rojo y contrastando con el color verde del fruto maduro. Semillas: 1 por fruto, grandes.

CARACTERES DIAGNOSTICOS:

• Árboles o algunas veces arbustos (excepto por Cassytha, una trepadora parásita)
• Las plantas comúnmente liberan olor a aceites esenciales cuando se corta la corteza o se estrujan las hojas
• Hojas simples, alternas, margen entero
• Flores con anteras de dehiscencia valvar
• Fruto drupa, uniseminado, comúnmente sostenido por el receptáculo engrosado (cúpula)

Distribución geográfica: trópicos de todo el mundo, con centros de alta diversidad de especies en América del Norte y del Sur, sudeste de Asia y Madagascar. Algunas especies se encuentran en los subtrópicos y pocas llegan a las zonas templadas.

Hábitat: todos tipos de ambientes, a excepción de desiertos y páramos. Principalmente se encuentra en bosques montanos de tierras bajas, donde puede estar entre las familias más comunes.

Número de géneros/especies a nivel mundial: 50/2500.

Géneros importantes: Litsea (400), Ocotea (350), Cinnamomum (350), Cryptocarya (250), Persea (200).

Géneros nativos y adventicios presentes en Uruguay: Cinnamomun, Laurus, Nectandra, Ocotea. El género Laurus es adventicio para Uruguay.

Usos más importantes: esta familia provee de especias, laurel (Laurus nobilis), canela (Cinnamomum zeylanicum); fruta, palta (Persea americana); esencias para perfumes (Aniba roseaodora); madera (Beilschmiedia, Chlorocardium, Ocotea); y otros productos como alcanfor (Cinnamomum camphora) y sasafrás (Sassafras albidum).

Relaciones filogenéticas: Lauraceae pertenece al orden Laurales dentro del grupo Magnoliidea. Las sinapomorfías del orden son: hojas opuestas, flores períginas, carpelos embebidos en un receptáculo carnoso, óvulos basales, frutos (o monocarpos) uniseminados, indehiscentes, hipanto persistente, embrión largo, además de caracteres moleculares. Su familia hermana es Hernandiaceae, aunque estudios moleculares la relacionan de manera más probable con la familia Monimiaceae. Lauraceae se divide tradicionalmente en dos grandes tribus: Laureae (inflorescencia racemosa a umbeliforme con brácteas involucrales y anteras introrsas del tercer verticilo) y Perseeae (inflorescencia cimosa sin brácteas involucrales y anteras extrorsas en el tercer verticilo).

LAURACEAE. a. Ocotea acutifolia, detalle de rama con flores, Facultad de Agronomía, Montevideo, Uruguay. b. Persea americana, detalle de la flor, nótense las glándulas pareadas en la base de los estambres y el ciclo interno de estaminodios (de color amarillo intenso); nótese la dehiscencia valvar, Montevideo, Uruguay. c. Ocotea sp., detalle del fruto, nótese el cáliz persistente colorido, Savegre, Costa Rica. d. Persea americana, detalle del lado abaxial de la hoja, nótense los nervios secundarios decurrentes sobre el nervio principal, Montevideo, Uruguay.

Bibliografía

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Renner, S.S 1999. Circumscription and phylogeny of the Laurales: evidence from molecular and morphological data. American Journal of Botany, 86: 1301-1315.

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Stevens, P.F. 2010. Angiosperm Phylogeny Website. Version 9, June 2008 [and more or less continuously updated since]. www